NFL – Previa de las Finales de Conferencia

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Tres partidos más y el cuento se ha acabado. Como cada año, la temporada se nos ha pasado volado. Mientras esperamos con ansias los últimos partidos, miramos con resignación el calendario: los largos meses sin football están a la vuelta de la esquina. Broncos, Patriots, 49ers y Seahawks. Los últimos supervivientes. Esta vez, no ha habido sorpresas. Eran los favoritos desde hacía semanas y aquí los tenemos.

Final de la conferencia americana (AFC) – New England Patriots at Denver Broncos

Domingo 19 de enero – 21.00  (Hora española) Spormania / C+ Deportes 2 HD

Los Patriots jugarán por tercer año consecutivo la final de la AFC. Y seguramente, este año no era tan previsible que llegasen ante la epidemia de lesiones y bajas que han sufrido. Se han visto obligados a cambiar su estilo de juego en un corto espacio de tiempo, a forzar a rookies, a jugársela con jugadores desconocidos y que nadie quiso. De nuevo, ahí a están, a un solo paso de la Super Bowl. Y a pesar de que los Broncos son favoritos, a casi nadie le extrañaría una victoria de los de Boston. Tras esta temporada, no somos pocos los que coincidimos en que Bill Belichick es el mejor HC que existe hoy por hoy en la NFL.

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Los Broncos jugaron una temporada regular prácticamente sin sobre saltos y generando muy pocas dudas. Peyton Manning dirige una orquesta que funciona a la perfección y que ha batido el récord de puntos anotados en una temporada. Manning también ha superado el récord de pases de TD y de yardas de pase. Recuerdo el año pasado, el mar de dudas que generaba tras la vuelta de su lesión y una serie de primeros partidos un tanto flojos. A pesar de su condición física y la edad, acaba de marcarse una de las mejores temporadas de su larga carrera, en la que probablemente ganará el MVP. Sin embargo, Peyton cambiaría gustosamente todos esos récords y premios por un segundo anillo que, de momento, se le resiste.

En noviembre, Denver se enfrentó a New England en Foxborough. Un partido que un servidor considera de lo mejorcito de la ya pasada temporada regular. Los Broncos se fueron ganando 24-0 al descanso. Los Patriots remontaron y el partido se decidió en la prórroga, con victoria para los pupilos de Belichick (31-34).

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En aquel partido, Peyton Manning se quedó en unas irrisorias 150 yardas de pase (teniendo en cuenta que se jugó el tiempo extra). La defensa local fue demoledora contra el juego de pase corto tan habitual en los Broncos de Manning. Eso sí, sacrificaron a cambio yardas de carrera, de forma que Knowshon Moreno superó las 200 yardas. Actualmente, el punto débil de la defensa patriota es precisamente el juego terrestre. Es cierto que en el partido anterior de playoffs tan solo encajaron 69 yardas de carrera, pero el backfield de los Colts no es precisamente una buena vara de medir. Moreno y el rookie Montee Ball pueden hacer mucho daño, pero no sé hasta que punto el gameplan ofensivo de Denver puede optar por darle más balones a sus corredores que a Manning. Una de las claves en defensa para New England puede ser el rookie Jamie Collins, quien impresionó a todos la semana pasada. Un Outside Line Backer polifacético tan capaz de presionar al QB como de jugar con garantías en cobertura gracias a su agilidad. Si repite la hazaña del partido anterior, puede ser un quebradero de cabeza para Peyton.

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La defensa de los Broncos sorprendió la semana pasada tras estar tres cuartos sin encajar un solo punto. No obstante, hay que leer entre líneas. San Diego buscó repetir el plan que tan bien le funcionó en temporada regular y que le llevó a ser el único equipo que –de momento- ha ganado este curso en el Mile High: correr, correr y correr, de forma que Manning juegue lo menos posible. Sin embargo, el plan se echó a perder con la lesión de Ryan Matthews, el RB titular de los Chargers. Veremos que ocurre esta vez con los Patriots, que vienen de un partido con más de 200 yardas de carrera y 6 TD de juego terrestre. Ante las deficiencias de su cuerpo de receptores, el backfield y la poderosa línea ofensiva son las mejores armas de New England. Pero si hay un equipo indescifrable, esos son los Patriots. Ese abuso del juego de carrera puede derivar en un festival de play actions donde Brady sorprenda a una secundaria tocada por la baja de Chris Harris.

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Final de la conferencia nacional (NFC) – San Francisco 49ers at Seattle Seahawks

Lunes 20 de enero –  00:30 (Hora española) C+ Deportes / C+ Deportes HD

Si los 31 equipos de la NFL coinciden en algo es el último estadio que les gustaría visitar: el Century Link. A la paliza que supone el viaje a Seattle se le une un público totalmente entregado a su equipo, que ya tiene asumido su rol de “the 12th man”. Efectivamente, son un componente más del equipo. Los Seahawks, de locales, juegan con uno más. El estruendo que genera la afición genera cotas de decibelios inimaginables, en un estadio que fue diseñado específicamente para ello. Los ataques rivales sufren para comunicarse entre ellos y algunos de ellos terminan desesperándose ante el postre que supone el “trash talking” y las provocaciones de algunos personajes ilustres de Seattle.

Los 49ers tuvieron un inicio de temporada un tanto dubitativo ante las críticas hacia Colin Kaepernick. Las victorias llegaba, pero el joven QB parecía más un mero espectador que un jugador determinante. Afortunadamente para sus intereses, su juego mejoró de forma considerable ante las reincorporaciones de Boldin y, sobre todo, Crabtree, su WR talismán y con quien mejor se entiende. Por otro lado, en la banda tenemos a un Jim Harbaugh que sigue fiel a rol de generar amor/odio gracias a sus actitudes, pero ciñéndonos al football, es un HC que tan solo lleva tres temporadas en la NFL y en todas ha llegado mínimo a una final de conferencia. Casi nada.

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Los 49ers, con Colin Kaerpenick como QB titular, llevan un parcial en contra de 16-71 (puntos) en sus dos últimas visitas al Century Link. Los Seahawks sobre el papel parecen imbatibles, pero precisamente los playoffs son un escenario donde los intangibles y los sucesos nunca vistos en temporada regular toman asiento de primera fila. El último encuentro divisional entre niners y Seahawks se disputó en la bahía de San Francisco con victoria para los locales, en un encuentro que dominaron gracias al impresionante partido de Frank Gore. Es precisamente en el juego terrestre donde puede estar el partido para los 49ers. A pesar de que el juego de pase ha mejorado notablemente gracias a Crabtree, sigo sin fiarme de Kaepernick. Boldin, al igual que el año pasado con Flacco, está adoptando el rol de bajar los melones que le lanza su QB. Vernon Davis sigue estando infrautilizado. Y la secundaria de Seattle no perdona. Es la mejor de la liga y muy extraño sería que no forzase uno o más errores a Kaepernick. No es cuestión de enterrar a Colin, al fin y al cabo, aún no lleva dos temporadas completas jugando como titular. Pero sigo teniendo la sensación de que el ataque de los mineros podría dar más de sí.

El ataque de los Seahawks llega con muchas incógnitas a este partido. Recientemente se ha confirmado que Percy Harvin no jugará, baja que se une a la de Sidney Rice. Dos bajas importantísimas del cuerpo de receptores que condicionarán el juego de pase, con un Russell Wilson que no parece estar en su mejor momento. La semana pasada contra los Saints completó 9 de 18 pases y a duras penas superó las 100 yardas. La principal arma ofensiva de Seattle sigue siendo Marshawn Lynch. No lo tendrá nada fácil ante el front seven de San Francisco, pero los Seahawks pueden depositar toda su confianza en un RB especialista en provocar placajes fallidos y que necesita más de cinco hombres para ser derribado. El guión apunta a un partido muy físico, de baja anotación, donde los turnovers provocados, los corredores y la gestión del reloj serán los elementos que decidan el encuentro. El que domine esos tres apartados, seguramente será el equipo que viajará dentro de dos semanas a Nueva York.

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